Come le aziende, possono trasformare i rifiuti in risorse

Articolo di Rémy Le Moigne

Rémy Le Moigne è l’amministratore delegato di Gate C, una società di consulenza che aiuta le aziende a cogliere il valore dell’economia circolare. È anche autore di numerosi libri pluripremiati sull’economia circolare e la gestione della catena di approvvigionamento.

Le imprese hanno subito enormi perdite non riuscendo a catturare il valore dei rifiuti industriali, ma l’applicazione di strategie di economia circolare, abilitate dalle nuove tecnologie, potrebbe creare opportunità di risparmio sui costi e nuovi flussi di entrate redditizie.

I rifiuti generati dagli edifici residenziali possono sembrare enormi, ma i rifiuti prodotti dalle fabbriche sono molto di più. In Europa, le fabbriche producono ogni anno 46 milioni di tonnellate di rifiuti in più rispetto alle famiglie.

Tuttavia, sorprendentemente, a differenza delle famiglie, non sono così incentivate a ridurre e recuperare i rifiuti.

 La legislazione dell’Unione europea sui rifiuti, ad esempio, contiene obiettivi che si concentrano principalmente sui rifiuti domestici, mentre il conferimento in discarica dei rifiuti industriali è ancora spesso più economico dell’incenerimento o del riciclaggio.

In Francia, ad esempio, il costo medio del riciclaggio , tasse escluse, è di 144 euro per tonnellata rispetto a 105 euro per l’incenerimento e 68 euro per il conferimento in discarica.

Molte aziende ritengono che la gestione dei rifiuti industriali sia sotto controllo perché hanno stipulato un contratto con un’azienda di gestione dei rifiuti o, forse, hanno eseguito processi di produzione snella per migliorare l’efficienza.

Ma nella maggior parte dei casi, le aziende non riescono a recuperare grandi volumi di rifiuti. Anche se gestiscono in modo efficiente i flussi di rifiuti standard, come plastica o cartone, trascurano gli altri, come le acque reflue, i prodotti chimici esauriti o le attrezzature usate. I materiali che queste aziende vedono come rifiuti spesso contengono un valore che può essere recuperato.

Ad esempio, la maggior parte dei birrifici vende cereali esauriti come mangime per animali di scarso valore, mentre questi cereali contengono componenti di alto valore, come proteine, polisaccaridi e fibre che potrebbero essere riutilizzati come ingredienti nutrizionali e farmacologici

Inoltre, le fabbriche che affermano di ottenere lo zero rifiuti in discarica spesso inceneriscono la maggior parte dei loro rifiuti.

Trascurare i rifiuti industriali ha un costo. Nel Regno Unito, il costo effettivo dei rifiuti per le aziende è in genere compreso tra il 4% e il 5% del fatturato e può raggiungere il 10%. 

Il vero costo dei rifiuti non è semplicemente il costo dei materiali di scarto, comprende l’uso inefficiente di materie prime, l’uso non necessario di energia e acqua, prodotti difettosi, smaltimento di sottoprodotti, trattamento dei rifiuti e lavoro sprecato.

Il costo dei rifiuti non è solo elevato, ma anche in aumento, soprattutto in Europa. In Austria, la tassa sulle discariche per i rifiuti industriali è aumentata da 3 a 87 EUR per tonnellata tra il 1996 e il 2014. In Francia, la tassa generale sulle attività inquinanti dovrebbe aumentare da 32 a 65 EUR per tonnellata per le discariche entro il 2025. Negli Stati Uniti, la tassa sulle discariche ha già raggiunto i 101 euro per tonnellata. 

Per ragioni ambientali ed economiche, le imprese non possono più trascurare i rifiuti industriali. Devono attuare strategie di economia circolare per progettare i rifiuti e mantenere i materiali in uso.

Evitare gli sprechi

Le fabbriche dovrebbero prima progettare i rifiuti, adottando nuovi processi di produzione o migliorando quelli esistenti. Ad esempio, sostituendo la fustellatura con tecnologie di taglio che utilizzano laser, Nike intende ridurre al minimo il divario tra le parti tagliate e, alla fine, ridurre gli sprechi di fabbrica di oltre 1.000 tonnellate all’anno .

Michelin, in 12 anni, è riuscita a ridurre la quantità di rifiuti generati durante la produzione di pneumatici di circa il 27%.

Gap, in collaborazione con la fabbrica di denim spagnola Tejidos Royo, sta implementando una tecnica di tintura del denim che può ridurre il consumo di acqua e prodotti chimici fino al 99% e all’89% rispettivamente rispetto al processo tradizionale.

Le fabbriche possono anche passare dall’acquisto di materiali all’acquisto di servizi. 

Ad esempio, le industrie automobilistiche, aerospaziali e microelettroniche spesso acquistano servizi di gestione chimica. Questi servizi possono comprendere tutti gli aspetti del ciclo di vita della gestione delle sostanze chimiche, dall’approvvigionamento alla gestione del fine vita, riducendo i costi, i rischi e gli impatti ambientali.

 I fornitori di tali servizi, tra cui PPG , Henkel o Quaker Chemicals, sono compensati in base alla qualità e alla quantità dei servizi forniti, non al volume di prodotti chimici venduti. Questo modello riduce non solo i rifiuti, ma anche l’uso e le emissioni di sostanze chimiche. Inoltre, fornisce un notevole risparmio sui costi: una riduzione dei costi medi totali del 30% si ottiene solitamente nei primi cinque anni.

Trasformare i rifiuti in risorse

Quando i rifiuti non possono essere evitati, spesso possono essere visti come risorse preziose che possono essere riutilizzate in altri processi industriali.

Ad esempio, Denso, un fornitore di attrezzature automobilistiche, produce 15 tonnellate all’anno di fluoruro di potassio e alluminio, un rifiuto pericoloso. Fornendo questi rifiuti come materia prima a Mil-Ver Metals, che li utilizza per produrre lingotti in lega di alluminio, Denso evita di pagare 30.000 GBP all’anno per smaltirli.

L’agroindustria, in particolare, ha un’opportunità importante e spesso sottovalutata di convertire i rifiuti organici industriali in prodotti speciali di alto valore.

 In Germania, Danone trasforma il siero di latte, un sottoprodotto della produzione di formaggio, in lattosio per uso farmaceutico

A Manchester, la fabbrica di cereali Kellogg’s ha stretto una partnership con il birrificio britannico Seven Bro7hers che utilizza i fiocchi di mais che non superano il controllo di qualità per produrre birra.

Fino a poco tempo fa, far corrispondere l’offerta di rifiuti alla domanda di risorse era spesso impegnativo e costoso. Ma le nuove piattaforme digitali, sfruttando gli open data, i big data e le tecnologie di machine learning, rendono la corrispondenza molto più semplice.

Riciclaggio dei rifiuti

Infine, se non possono essere riutilizzati, i rifiuti industriali possono spesso essere riciclati, in loco, se i volumi sono sufficienti, o fuori sede.

A Ijmuiden, Paesi Bassi, uno stabilimento di Tata Steel utilizza due grandi impianti di recupero di acido cloridrico in loco che trasformano il liquore di sottaceto di acido cloridrico di scarto in acido cloridrico e ossido ferrico pronti per il riutilizzo. Per rifornire le cementerie LafargeHolcim in tutto il mondo, Geocycle raccoglie i rifiuti per riciclare il contenuto minerale. Questi materiali vengono utilizzati in sostituzione di materiali vergini come calcare, argilla o ferro, per la produzione di clinker.

Utilizzando nuove tecnologie e processi, una quantità crescente di rifiuti industriali viene riciclata.

Ad esempio, oggi, quantità significative di rifiuti di cuscinetti vengono generate dai settori aerospaziale, automobilistico, dei circuiti stampati e della finitura dei metalli, senza recupero di materiali preziosi dai flussi di rifiuti. 

Ma combinando tecnologie, elettrocoagulazione, digestione dei materiali e elettro-estrazione, un progetto europeo ha sviluppato un sistema di riciclaggio in grado di recuperare il metallo principalmente dai fanghi di scarto , il che potrebbe aiutare ad aumentare il tasso di riciclaggio di questi settori.

 In ItaliaItaltecno ha progettato una tecnologia per il recupero della soda caustica esausta utilizzata nei processi di decapaggio degli stampi per l’industria dell’estrusione dell’alluminio.

L’acqua è una risorsa scarsa e il 19% dei prelievi a livello globale proviene dall’industria . Eppure la maggior parte delle industrie non la riciclano o riutilizzano a malapena. Tuttavia, tecnologie di filtrazione efficienti, come la nanofiltrazione o l’osmosi inversa, possono convertire le acque reflue in acqua pulita, prodotti chimici ed energia. Il riciclaggio dell’acqua non solo riduce la domanda di acqua e lo scarico delle acque reflue, ma consente anche il recupero di materiali preziosi. 

Un progetto finanziato dall’Unione Europea, AFTERLIFE, sta sviluppando tecnologie innovative che filtreranno ed estrarranno elementi preziosi dalle acque reflue e li convertiranno in bioplastiche e additivi alimentari, oltre a purificare l’acqua.

Uno stabilimento L’Oréal a Settimo, in Italia, tratta le sue acque reflue mediante evapoconcentrazione. Questo processo prevede il riscaldamento degli effluenti in modo da recuperare sia l’acqua, che può poi essere trattata e riciclata, sia i concentrati. Si utilizza la fonte di calore già disponibili dai compressori e, di conseguenza, non richiede energia supplementare.

Iniziare

Affinché le aziende possano passare a un sistema in cui catturano il valore dei loro rifiuti industriali, dovrebbero prima valutare il costo totale e il valore potenziale dei loro rifiuti.

 In un recente sondaggio, il 90% delle aziende francesi che hanno risposto non conosceva il costo totale della gestione dei rifiuti.

In un secondo momento, le aziende dovrebbero creare un team dedicato incaricato di identificare strategie per catturare meglio il valore dei loro rifiuti industriali.

Il team potrebbe riunire persone provenienti da varie funzioni: acquisti e gestione dei rifiuti, ma anche ricerca e sviluppo e vendite. In Brasile, SC Johnson ha istituito un “Green Team” dedicato che ha esaminato la catena di produzione, imballaggi semplificati e materiali identificati che potrebbero essere riutilizzati o riciclati in modi rispettosi dell’ambiente.

In una terza fase, le aziende dovrebbero lanciare iniziative tra siti e flussi di rifiuti.

P&G ha formato il team GARP (Global Asset Recovery Purchases), incaricato di aiutare i siti industriali a trovare nuovi usi per i loro rifiuti. Ad esempio, il programma ha consentito di riutilizzare gli scarti della produzione di pannolini in tappetini igienici per cani. I rifiuti per la cura dei capelli, i detergenti e il dentifricio sono stati utilizzati nella produzione di prodotti per la pulizia delle auto . Dall’inizio del programma nel 2008, il GARP ha contribuito a salvare P&G più di 2 miliardi di dollari e ha contribuito a deviare 4,5 milioni di tonnellate di rifiuti dalle discariche.

Le aziende industriali sono state molto brave a migliorare continuamente la loro produttività, ma non riescono ancora a gestire i rifiuti

Gli individui stanno migliorando nel ridurre, riutilizzare e riciclare i loro rifiuti, così dovrebbero fare le fabbriche.

Questo articolo è apparso per la prima volta su: Fondazione Ellen MacArthur / Circulate News

L’économie circulaire – 2e éd. : Stratégie pour un monde durable di Rèmy Le Moigne

Rémy Le Moigne è un consulente e autore di un premiato libro sull’economia circolare. Collabora con aziende private e territori per accelerare la loro transizione verso un’economia circolare. In precedenza Rémy è stato partner della pratica strategica della catena di approvvigionamento di Deloitte, dove ha guidato progetti in Europa, Africa occidentale e meridionale.

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